Een nieuw tijdperk breekt aan voor Harley-Davidson

De afgelopen jaren zijn niet aardig geweest voor Harley-Davidson. Zijn verkoop is gedaald, zijn kernklanten zijn ouder geworden en zijn streven naar de elektrische toekomst, hoewel nieuw serieus, is tot nu toe teleurstellend.

In 2019, het laatste volledige jaar dat niet werd beïnvloed door het coronavirus, verscheepte Harley 218.000 motorfietsen en verdiende daarmee $ 424 miljoen aan netto-inkomsten en $ 5,36 miljard aan inkomsten, gezond genoeg maar goed van zijn gloriedagen. Resultaten van het eerste kwartaal van 2021 suggereren dat het bedrijf, dat gevestigd is in Milwaukee, misschien een financiële hoek omslaat, maar de realiteit is dat er niet genoeg nieuwe kopers op de markt komen om de vergrijzing van de renners te compenseren. Harley maakte onlangs van zijn innovatieve elektrische LiveWire-model het vlaggenschip van een vrijstaand merk, maar de verkoop van elektriciteit zal niet bijdragen aan de winst totdat er een betaalbaarder model is dat in grotere hoeveelheden wordt verkocht.

Het bedrijf erkende deze tegenwind al in 2018, toen Matt Levatich, die de chief executive was, zijn ‘More Roads to Harley-Davidson’-strategie uiteenzette. Een belangrijk onderdeel van deze blauwdruk zou zijn om klanten van andere merken af ​​te stropen, wat betekende dat ze zouden afstappen van Harley’s traditionele (sommigen zouden kunnen zeggen stereotiepe) vlezige cruisers.

Misschien wel het meest gedurfde voorstel was een hightech, high-performance “adventure touring”-motorfiets genaamd Pan America, die zou worden aangedreven door een nieuwe Revolution Max-motor, die al in ontwikkeling is. De reactie was scepsis – dat een Harley te zwaar en te duur zou zijn.

Afgelopen winter reed Jochen Zeitz, CEO van Harley-Davidson, op een Pan America-prototype in Kenia. De Zeitz Foundation steunt de Segera Conservancy, een natuurreservaat van 50.000 hectare in dat land.Credit… Harley-Davidson

De Pan America liep een jaar vertraging op, waarin de heer Levatich aftrad onder druk van het bestuur van het bedrijf en na vijf jaar van dalende verkopen. Hij werd vervangen door een ander bestuurslid, Jochen Zeitz, die eerder de chief executive van Puma was.

Meneer Zeitz greep het stuur en verving de “More Roads”-strategie door een keiharde aanpak die hij “Hardwire” noemde. Hij bezuinigde op overhead en personeel, sloot enkele buitenlandse dochterondernemingen, verminderde het aantal Amerikaanse dealers en verminderde voorraden. Bovendien verminderde hij het tempo van de introductie van nieuwe modellen en spinde hij een elektrische fietsdivisie uit.

Het plan leek op bezuinigingen en sommige waarnemers uit de sector vroegen zich af of de Pan America wel zou worden vrijgegeven. Maar de nieuwe chef was net zo vastbesloten om deze markt te betreden. Het resultaat, dat nu dealers bereikt, is een motorfiets die beslist niet de Harley-Davidson-cruiser van je vader is. De gedurfde Pan America Special van 1.250 kubieke centimeter is een schot voor de boeg voor de Europese fabrikanten die deze nichemarkt al lang domineren.

“Voordat je een nieuwe categorie betreedt, krijg je altijd de twijfelaars en de cynici, maar ik geef er niet echt om”, zei dhr. Zeitz in een interview. “Avontuur en toerisme zitten in het DNA van Harley-Davidson”, voegde hij eraan toe. “We zijn niet actief geweest op de markt voor avontuurlijk toerisme omdat we geen fiets hadden, maar we hebben zeker de geschiedenis. We hadden deze motor niet kunnen bouwen als hij niet in het DNA van het bedrijf zat.”

De categorie avontuurlijk toeren vindt zijn oorsprong in 1980 toen BMW de R 80 G/S begon te verkopen – een model geïnspireerd op motorfietsen die in de rally Parijs-Dakar werden gereden. Fast-forward 40 jaar en BMW’s R 1250 GS is nog steeds een bestseller. Je hebt ze wel eens voor je plaatselijke café zien staan ​​- lange, gespierde motorfietsen met knobbelige banden, vaak voorzien van robuuste aluminium zijkoffers. Het zijn motorfietsen die lijken te zeggen: “Vandaag drink ik alleen een latte, maar morgen ga ik naar Tierra del Fuego.”

Het Pan America Special-model heeft een uitgebreider elektronicapakket en een semi-actieve ophanging. Krediet… Harley-Davidson

Fans noemen ze gewoon “ADV” -fietsen. Het zijn allemaal vlaggenschipmodellen die hun mannetje kunnen staan ​​op de autobahn, met ophangingen met een lange veerweg die geschikt zijn voor brandwegen of erger; ze hebben allemaal geavanceerde antiblokkeerremmen en tractiecontrole.

Een andere Europese fabrikant, KTM, verkoopt een Super Adventure-model dat nog groter is. Ducati, bekend van sportfietsen, biedt zijn kijk op de categorie met de Multistrada. Toen Ducati onlangs adaptieve cruisecontrol op motorfietsen introduceerde, deed het dat op de Multistrada V4 S Sport.

In februari organiseerde dhr. Zeitz een veelgeprezen virtuele lancering van de Pan America op het YouTube-kanaal van het bedrijf. Tot verbazing van sceptici leken het gewicht (het basismodel is 534 pond) en de prijs (vanaf $ 17,319) concurrerend. (Die cijfers waren 200 pond en $ 2.000 lichter dan de populairste zware cruisers en toermotoren van Harley-Davidson.)

Natuurlijk wordt er niet virtueel op adventure bikes gereden. Het asfalt, grind, modder en zand dat ze moeten verwerken, zijn maar al te echt. Dus toen de dreiging van het coronavirus was afgenomen, bood het bedrijf proefritten aan in een afgelegen kamp in de Mojave-woestijn, ongeveer 160 kilometer ten noorden van Los Angeles. De eerste indrukken werden gemaakt over honderden kilometers verharde en onverharde wegen, jeeppaden en een berucht stuk verraderlijk diep zand.

De Pan America heeft twee offroad-instellingen en eigenaren kunnen hun eigen rijmodi creëren. Credit… Harley-Davidson
Harley’s Revolution Max-motor produceert 150 pk. Credit… Harley-Davidson

Het geleverde model was de Pan America Special (die naar verwachting het basismodel ongeveer twee-op-één zal overtreffen). De Special heeft een uitgebreider elektronicapakket en een semiactieve vering. Zoals getest, wogen de fietsen ongeveer 574 pond en droegen ze een prijskaartje van ongeveer $ 21.500.

De respons was deze keer verre van teleurstellend.

“Ik twijfelde er niet echt aan dat de ingenieurs het goed zouden doen”, zegt Kevin Duke, de hoofdredacteur van Thunder Press, die al 25 jaar over motorfietsen schrijft. “Maar ik was sceptisch dat ze een nieuw marktsegment konden betreden en zo goed uit de doos konden zijn.”

De heer Duke was zo onder de indruk van zijn testrit dat het zijn houding ten opzichte van het bedrijf veranderde. “Het nieuws over Harley is de afgelopen jaren behoorlijk pessimistisch geweest”, zei hij. “Nu de oudere demografische vergrijzing voorbij is, was er geen echte hint over wat het bedrijf zou kunnen doen om marktaandeel te winnen, maar dit verandert het echt. De nieuwe motor is zo goed.”

Harley-Davidson noemt zichzelf de Motor Company. In overeenstemming met die slogan erkennen ingenieurs dat ze eerst de motor hebben gemaakt en zich vervolgens afvroegen wat ze ermee konden doen.

Het enige dat de Revolution Max gemeen heeft met andere Harley-motoren is dat het een V-twin is. Hij produceert 150 pk en draait op tot 9.500 tpm – ongeveer het dubbele van de rode lijn van zijn cruiser-neven. Vergeet het laconieke “aardappel-aardappel” uitlaatgeluid van die langzaam lopende traditionele cruisers; deze brult.

De nieuwe motor heeft een balansas die zo effectief is dat ingenieurs toegaven een beetje vibratie terug te brengen, zodat het “als een Harley” zou aanvoelen. Het beschikt over computergestuurde variabele kleptiming die geavanceerder is dan al het andere op de markt. Het resultaat is een motor die woest is bij agressief gebruik, maar volgzaam als het moet, bij lage snelheden op lastig terrein.

Net als de andere motorfietsen in deze klasse biedt de Pan America een reeks rijmodi die de gasrespons, antiblokkeerreminstellingen en tractiecontrole voor regen, “straat” of “sport” -weginstellingen aanpassen, evenals twee off-road instellingen. Eigenaren kunnen ook hun eigen rijmodi maken.

Harley verhoogde de inzet met een primeur voor elke motorfiets: de semi-actieve ophanging van de Special past zich continu aan het gewicht van de rijder, passagier en bagage aan; terrein aangetroffen; en rijstijl.

Adventure-toerfietsen hebben extra bodemvrijheid en een lange veerweg nodig. Als gevolg hiervan bereiken de zithoogten 37 inch – ze zijn intimiderend, zelfs voor lange rijders. Een Adaptive Ride Height-optie van $ 1.000 op de Pan America Special verlaagt de ophanging als de motorfiets tot stilstand komt. Het is een gamechanger voor kortere of minder ervaren rijders.

De Revolution Max-motoren van Pan America zijn gebouwd in Milwaukee; de motorfietsen worden geassembleerd in York, Pa.Credit… Harley-Davidson

Offroad-prestaties zorgen voor opscheppen in de ADV-categorie. Maar een ander ding dat deze motorfietsen gemeen hebben met Land Rovers en Mercedes-Benz G-wagons – behalve dat ze slank, robuust en duur zijn – is dat ze 99 procent van de tijd op verharde wegen rijden.

ADV-fietsen zijn net zo leuk om op een bochtige weg te rijden als elke sportfiets. Veel motorrijders stappen over naar ADV’s wanneer hun knieën, polsen en schouders een gehurkte rijpositie niet langer aankunnen. En in tegenstelling tot conventionele wegmotorfietsen, bieden ADV’s rijders de mogelijkheid om op minder bereden paden te rijden. Daarom zijn ADV’s populair in Europa (waar Harley-Davidson graag zijn marktaandeel met 3 tot 4 procent zou willen vergroten) en worden ze hier steeds populairder.

Voordat hij aan het Pan America-project begon, ondervroeg Harley-Davidson zijn klanten. Velen van hen waren al in het bezit van of overwogen een avontuurlijke motorfiets. De Pan America geeft die klanten een made-in-America-optie. (De Revolution Max-motoren worden vervaardigd in Milwaukee; de ​​motorfietsen worden geassembleerd in York, Pennsylvania.) Nog een voordeel van een Harley die de Europese makers niet kunnen evenaren: het uitgebreide dealernetwerk.

Elke Harley-dealer, ongeveer 600 van hen, zal de Pan America dragen – een beslissing die gemakkelijker werd omdat klanten haastten om deposito’s te doen voordat de machines de verkoopvloer bereikten.

Onder dhr. Zeitz heeft Harley-Davidson er alles aan gedaan om het enthousiasme van de dealer op te bouwen. Dealers die bepaalde doelen hebben bereikt, zijn al door Harley’s trainingskamp in de Mojave gefietst, zodat ze kunnen praten als er een nieuw soort klant binnenkomt.

Wanneer die klanten wegrijden, of het nu naar Starbucks of Zuid-Amerika is, zal de Pan America zich meteen thuis voelen.

Laat een reactie achter

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *