Endurance Racing met auto’s die thuishoren in een sloopderby

Begin met een auto van $ 500. Goedkoper is prima, maar niet hoger. Versier het dan waanzinnig. Misschien met een gigantische rubberen eend, of een vliegend varken. Zet hem nu op een racebaan met tientallen andere half kapotte kunstauto’s – en rijd er 14 en een half uur mee als een hel.

Dat is de formule voor 24 Hours of Lemons, een race-carnaval dat sinds 2006 wordt gehouden. Wat is de hoofdprijs voor het voltooien van de meeste ronden? Een verroeste trofee. Soms krijg je een grote zak stuivers.

Jay Lamm, de leider van dit circus, kwam op het idee tijdens een wekelijkse lunch met automaatjes in een Chinees restaurant in Berkeley, Californië. Bijna 15 jaar later is Lemons een franchise van miljoenen dollars in tientallen steden in de Verenigde Staten, Australië en Nieuw-Zeeland.

Het is een echte race, maar winnen is meestal niet relevant. Wat echt wordt getest (en gevierd) is het vermogen van vindingrijke hobbyisten – gewapend met alleen basisgereedschap en hun verstand – om een ​​versleten voertuig nieuw leven in te blazen voor een weekend van goedkope, snelle high jinks.

In misschien wel zijn meest meesterlijke provocatie tot nu toe, veranderde Mr. Lamm een ​​jaar geleden de heilige wetten van Lemons. Hij stelde $ 50.000 in om een ​​prijs te creëren voor de eerste puur elektrische auto die een 24 Hours of Lemons-race won. Om de ante te verhogen, zijn elektrische auto’s vrijgesteld van de limiet van $ 500. (Voor alle auto’s is dat merk van $ 500 exclusief veiligheidsuitrusting.)

De heer Lamm zei dat de prijs voor het elektrische voertuig uitsluitend in stuivers zou worden betaald, die via een vuilnisbak op de oprit van de winnaar zouden worden afgeleverd.

Van de ongeveer 15.000 auto’s in Lemons-races sinds 2006 zijn er slechts twee elektrisch. Een omgebouwde Datsun 1600 van een halve eeuw oud, uitgerust met een 23 pk sterke vorkheftruckaandrijflijn, werd snel uit de race gehaald. Het was te langzaam en een gevaar voor de rest van het veld, dat tijdens een race gemiddeld 55 tot 60 mijl per uur haalt.

Een tweede team had een Plymouth Horizon TC3 uit 1981 die was aangesloten op golfkarbatterijen. Batterijladers die eerder werden gebruikt voor Chinese drones die gewassen afstoffen, waren gestationeerd in de pits van het team. Dwalende elektrische velden trokken een leger vuurmieren aan, die de voering van het racepak van de coureur zwermden vlak voordat hij het aantrok.

“Mieren bijten in de geslachtsklieren van de bestuurder, en hij blijft toch op de baan,” zei dhr. Lamm. “Dat noem ik toewijding. Of een persoonlijkheidsstoornis. Of misschien allebei.”

Wat bracht dhr. Lamm ertoe om een ​​strijd tussen EV’s en benzineauto’s op touw te zetten in ’s werelds minst prestigieuze raceserie? Niets anders dan het voortbestaan ​​van zijn stam van sleutel-draaiende weekendracers.

De heer Lamm ziet het schrijven aan de muur voor interne verbranding en is van mening dat hands-on enthousiastelingen het potentieel van motoren, batterijen en omvormers moeten omarmen als een nieuwe vorm van zelfredzaamheid in de auto. “We zijn momenteel op weg om gemarginaliseerde wacko’s te worden met een gekke hobby,” zei hij.

Endurance-races worden niet gewonnen op pure snelheid, maar op uithoudingsvermogen. “Je mag niet langer dan 60 tot 120 seconden van de baan zijn, al naar gelang het geval tanken of opladen”, zei dhr. Lamm. “Je gaat wiskundig gezien niet winnen.”

De EV-batterijen van tegenwoordig gaan 200 mijl of meer mee, ongeveer vijf keer de afstand die nodig is voor een typisch Amerikaans woon-werkverkeer. Maar wanneer versneld tot racesnelheden gevolgd door hard remmen, keer op keer, gaan die accu’s misschien een uur mee. Gasauto’s kunnen binnen enkele seconden voltanken en nog een paar uur op het circuit terugkeren. Maar het opladen van een EV duurt meestal minuten of uren.

De enige oplossing om Lemons in een EV te winnen, is door een apparaat voor het verwisselen van batterijen te ontwerpen en te verschijnen om te racen met een vrachtwagen vol reservebatterijen. De geschatte kosten voor de vereiste set van vijf of zo batterijpakketten kunnen gemakkelijk meer dan $ 100.000 bedragen, twee keer de portemonnee.

Bovendien is het verwisselen van batterijen voor elektrische auto’s een onbewezen technologie. Nio, een Chinees autobedrijf, probeert een batterijwisselnetwerk op te bouwen in China. Het doet dit met een investering van $ 1,4 miljard van de gemeentelijke overheid van Hefei, de grootste stad in de provincie Anhui. Better Place, een Israëlische start-up, haalde ongeveer $ 800 miljoen op voor batterijwisselinfrastructuur voordat hij in 2013 failliet ging. Tesla probeerde batterijwissels maar gaf het op. Zouden de low-budget Lemon-racers kunnen slagen waar gigantische bedrijven faalden?

Het is twijfelachtig. De heer Lamm kondigde een jaar geleden de Lemons EV-prijs van $50.000 aan. Sindsdien heeft niemand meer geprobeerd te winnen in een puur elektrisch voertuig. Misschien is zijn berg stuivers veilig.

Aan de andere kant is er Michael Bream, een tweevoudig Lemons-winnaar met gasauto’s. In zijn eerste overwinning, in 2010, versloeg de BMW 3-Series uit 1989 van Mr. Bream 100 andere auto’s op Buttonwillow Raceway in Bakersfield, waar de moedigste monteurs van de speedshop in Zuid-Californië strijden.

Na een tweede overwinning van Lemons, dit keer op Sonoma Raceway in 2011, was hij klaar voor een grotere uitdaging. “Ik weet niet waar mijn brein op het idee kwam, maar het raakte me”, zei hij. “Laten we proberen een elektrische Pikes Peak-auto te maken.”

De jaarlijkse Pikes Peak International Hill Climb, gehouden sinds 1916, volgt een steile, kronkelige route met 156 bochten – vaak door verblindend weer – naar een top van 14.115 voet. In 2012 stapte de heer Bream in zijn BMW M5 uit 1995, waarbij de originele zescilindermotor werd vervangen door een elektromotor die 900 pond-voet koppel leverde.

Tijdens zijn inaugurele run verbaasde de geëlektrificeerde Bimmer de Pikes Peak-menigte met een hoog octaangehalte toen hij de beklimming van 12,4 mijl in minder dan 12 minuten voltooide. Op die dag versloeg Mr. Bream Nobuhiro Tajima, de heuvelbeklimmer die bekend staat als “Monster”.

“Zodra we de grens overschreden, werd het bevestigd,” zei de heer Bream. “We hebben met dit elektrische spul de geweldige gelijkmaker aangeboord. Ineens was het Lemons op een wereldplatform.”

Vier jaar later gaf hij zijn baan op en verkocht hij Gravity Skateboards, het bedrijf dat hij oprichtte en 23 jaar lang leidde. “Ik had al mijn aandacht nodig voor de EV-business”, zei hij.

Dat bedrijf, EV West, is een verborgen Wonka-achtige werkplaats aan de rand van een onopvallend industriepark in San Marcos, Californië, 55 mijl langs de kust van San Diego. Het is waar iconische muscle cars en Europese klassiekers volledig elektrische beesten worden. Op de zonovergoten parkeerplaats van het bedrijf staat op elke willekeurige dag een omgebouwde Volkswagen Kever uit 1954 die wacht op Ewan McGregor, Tony Hawks geëlektrificeerde Corvette uit 1964 of een klassieke VW-bus die is voorbereid op Zach Galifianakis.

Toen ik in juli met de heer Bream sprak, bewoog zijn team zich krampachtig tussen het ombouwen van beroemdheden, het verkopen van doe-het-zelf elektrische componenten en het bouwen van een volledig elektrische, volledig elektrische racewagen in de vintage jaren ’40 buiktank-stijl. Een maand later nam Mr. Bream dat voertuig, de Electraliner, mee naar de Bonneville Speed ​​Week 2020 en zijn beroemde met zout aangekoekte racebed. Er waren acht runs voor nodig, maar zijn team verliet een slopende week in Utah met een snelheidsrecord over land van 229,363 mph voor de klasse van elektrische voertuigen met een gewicht van ongeveer 2.000 pond.

Citroenen winnen met een EV zal moeilijker zijn. Het vereist een ultra-duurzame endurance-auto en een apparaat dat in staat is om snel van batterij te wisselen. Blauwdrukken bestaan ​​niet.

Er zijn nog andere potentiële elektrische Lemons-kandidaten. Jason Appelbaum is de oprichter en chief executive van EverCharge, een Bay Area-bedrijf dat EV-oplaadapparatuur installeert voor meergezinswoningen en wagenparken.

“Een pack swap is niet eenvoudig. Het is een zeer ernstig technisch probleem”, zei hij. Zijn team werkt eraan. “We zijn niet close”, erkende hij. De heer Appelbaum is ook een Lemons-laureaat, die in 2018 de eer in ontvangst nam met zijn op gas aangedreven BMW 325 uit 1987 met de “Hitchhiker’s Guide to the Galaxy”-kleurstelling. (Het antwoord geschilderd op de motorkap: 42 natuurlijk.)

En er is Richard Hilleman, die vanaf 1991 vier jaar lang de megahit John Madden Football-franchise leidde. Hij werkte bijna 35 jaar aan meer dan 100 videogames, waaronder racetitels, bij Electronic Arts voordat hij in 2016 bij Amazon Game Studio kwam. leidt het zevenvoudig kampioen Rattlesnake Electric Sports-team, dat al 20 jaar racet met elektrische FIA ​​Categorie V-karts die snelheden van 235 mijl per uur kunnen halen.

De heer Hilleman won in 2017 een Lemons-evenement in een 10-jarige Prius-hybride. “Er is geen groter plezier in het leven dan het passeren van een Mustang aan de buitenkant van de carrousel op Sears Point in een Prius,” zei hij.

De heer Hilleman, die halverwege de jaren negentig een Porsche 550 Spyder ombouwde, waarschuwt teams tegen het bouwen van hoogspanningsaccu’s van eigen bodem. Regels voor de Lemons EV-prijs, die hij mede heeft vastgesteld, zijn “veiligheidsmaatregelen die snel kunnen worden begrepen en betrouwbaar kunnen worden geïmplementeerd wanneer er letterlijk levens op het spel staan.” Om te herhalen: een verkeerd behandelde elektrische uitdager van Lemons kan iemand doden.

De heer Bream, de koploper, hint op een run in de herfst van 2021. “We zijn op een missie”, zei hij en begon een gepassioneerde monoloog over emissievrije motorsport.

Maar eerst zal hij het moeten opnemen tegen een veld van fel competitieve en zeer bekwame amateurracers. Hun auto’s van $ 500 lijken misschien klaar voor het autokerkhof, maar dat logenstraft de betekenis die hun mechanische chauffeurs in die voertuigen en in interne verbranding als een manier van leven plaatsen.

“Ik denk dat het wordt onderschat hoe knoestig die scene in Lemons is,” zei Mr. Bream. “Als iemand die race in een elektrische auto wint, zal dat veel mensen veranderen.”

Laat een reactie achter

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *